Up Helly Aa: Wenn die Wikinger Fasching feiern

"UP HELLY AA", LEWICK, SHETLAND.
Up Helly Aa-Prozession in Lerwick. Foto: VisitScotland

Up Helly Aa ist die wohl bekannteste Veranstaltung im Zusammenhang mit den Shetland-Inseln. Sie ist ein noch relativ junges Fest. Es gibt zwar Hinweise, dass die Menschen in den Regionen außerhalb Lerwicks seit eh und je am 24. Tag nach Weihnachten unter dem Namen „Antonmas“ oder „Up Helly Night“ ein Fest feierten. Ob aber die Bevölkerung Lerwicks ebenfalls diese Tradition pflegte, ist nicht überliefert.

Zumindest was Lerwick betrifft, deutet einiges darauf hin, dass Up Helly Aa kurz nach den Napoleonischen Kriegen erstmals als weihnachtliches Volksfest die Massen mobilisierte. Damals kehrten die Soldaten und Matrosen aus dem Krieg heim und brachten neben ziemlich rauen Sitten auch eine unverkennbare Neigung für Schusswaffen mit nach Hause. Das passte freilich nicht zur besinnlichen, weihnachtlichen Stimmung.

Up Helly Aa im Jahre 1824

So notierte am Weihnachtsabend des Jahres 1824 ein Missionar der Methodisten, der als Gast in Lerwick weilte, in seinem Tagebuch, was er draußen erlebte. Demnach schien die ganze Stadt in Aufruhr gewesen zu sein. Von Mitternacht bis spät in die Nacht wäre die Luft erfüllt gewesen von Hornsignalen, Trommeln, dem Geschepper alter Blechkessel, abgefeuerten Schusswaffen, Rufen und Heulen. So sei es die ganze Nacht über gewesen, und die Straßen wären bei dem Fest so voller Menschen, wie er es in England nie erlebt hätte.

Ähnlich wie die Stadt Lerwick und ihre Bevölkerungszahl wuchsen, gewann auch Up Helly Aa im Laufe der Zeit an Größe. Die Feierlichkeiten wurden immer ausgelassener. Um 1840 führte man beispielsweise den Brauch ein, Teerfässer anzuzünden. In den engen Straßen der Innenstadt bedeutete diese Sitte nicht nur Freude, sondern für die Anwohner auch eine Gefahr und eine ziemliche Belästigung. Ärger war also an der Tagesordnung. Die Stadtverwaltung im Rathaus sah sich gezwungen, Polizisten abzustellen, um das bunte Treiben zu kontrollieren und in Grenzen zu halten. Diese Maßnahme zeigte aber nur begrenzten Erfolg. Anfang der 1870er-Jahre wurden daher die brennenden Teerfässer verboten.

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Damals gab es einige junge Männer in der Stadt, die es an der Zeit fanden, Up Helly Aa eine neue, eher kulturelle Richtung zu geben. Eine der ersten Maßnahmen war es, Up Helly Aa statt an Weihnachten am letzten Dienstag im Januar zu feiern. Damit war sichergestellt, dass an Weihnachten angemessene Ruhe in der Stadt herrschte.

Sodann wurde die Sitte eingeführt, sich als Wikinger zu verkleiden, „guizing“ genannt. Auch wenn die Wikinger raue Typen gewesen sein sollen, zündeten die neuen Wikinger keine Teerfässer mehr an, sondern zogen als geordnete Prozession mit Fackeln durch die Straßen der Stadt.

Es dauerte einige Jahre, bis die neuen Sitten sich etabliert hatten. Doch sie wurden angenommen und durch neue Traditionen erweitert. So tauchte in den späten 1880er-Jahren erstmals ein Langschiff – das typische Schiff der Wikinger – im Zusammenhang mit Up Helly Aa auf. Es wird bis heute „Galley“ (Gallere) genannt.

"UP HELLY AA", LERWICK, SHETLAND.
„Guizer Jarl“, der Häuptling der Wikinger, an Up Helly Aa in Lerwick. Foto: VisitScotland

1906 brachte man zudem die Tradition ein, einen „Guizer Jarl“ als Häuptling der Wikinger zu bestimmen. Es handelt sich dabei um einen vollbärtigen Mann, der an seinem mit Rabenflügel verzierten Helm zu erkennen ist. In Lerwick schlüpft stets ein Mann in die Rolle des Guizer Jarl. Andernorts auf den Shetland-Inseln ist das mittlerweile anders. 2015 war Lesley Simpson aus Bigton der erste weibliche Guizer Jarl.

Er oder sie trägt eine langstielige Axt und einen silbernen, runden Schild, auf dem ein Rabe dargestellt ist. Bekleidet ist die Figur mit einer Art silbernem Wams, Pelzcape, langem Umhang und breitem Gürtel. Guizer Jarl kann nur werden, wer mehr als 15 Jahre im Organisationskomitee Mitglied ist. Seit Ende des Ersten Weltkriegs wird der Häuptling von einer „Guizer Jarl Squad“ (Garde) eskortiert, die den Häuptling auch während des Fackellaufs begleitet und die Galley zieht.

Bis zum Zweiten Weltkrieg war Up Helly Aa überwiegend ein Fest der jungen, männlichen Arbeiterklasse. Während der Wirtschaftskrise zwischen den Weltkriegen pflegte man die Tradition zwar ebenfalls, aber nur auf kleinem, bescheidenem Niveau. Im Winter 1931/1932 gab es sogar Bestrebungen, Up Helly Aa abzusagen. Die wirtschaftliche Lage in der Stadt gestattete ein derartiges Fest eigentlich nicht. Aber der Widerstand war zu groß; ganz auf Up Helly Aa wollten die Menschen trotz ihrer Not denn doch nicht verzichten.

1949 wurde das Fest erstmals nach Kriegsende wieder in vollem Umfang durchgeführt. Vieles soll sich seitdem verändert haben, Wesentliches ist aber geblieben. Up Helly Aa wurde unter anderem durch Übertragungen der BBC weit über die Shetland-Inseln hinaus bekannt. Dies führte dazu, dass es immer mehr Teilnehmer gibt.

Mittlerweile nehmen diverse Gruppen an der Prozession teil, alle in zum Teil sehr phantasievollen Kostümen und mit Fackeln „bewaffnet“. Sie begleiten die „Galley“ in einer Zweierreihe. Auf dieser thront Guizer Jarl. Auf ein Zeichen hin verlässt der Ober-Wikinger sein Schiff, und alle Teilnehmer werfen ihre Fackeln in das nun leere Wikingerschiff, sodass es in einem Meer aus Funken und Flammen verbrennt.

Up Helly Aa in Lerwick

Heute finden am Up Helly Aa-Tag in Lerwick zwei Prozessionen statt: eine am Vormittag, eine am Nachmittag. Die frühe Parade startet gegen 10.00 Uhr in der Nähe des Toll Clock Shopping Centres. Guizer Jarl und seine Garde marschieren über die Esplanade und durch Fort Charlotte, begleitet von der Lerwick Brass Band, zum Rathaus. Die Abend-Prozession startet gegen 19.00 Uhr in der Straße Lower Hillhead und führt unterhalb des Rathauses zum King George V Playing Field. Hier folgt der beschriebene Showdown, während die Menge „The Norseman’s Home“ singt. Den Schlusspunkt bildet ein Feuerwerk.

Jedes Jahr verfolgen bis zu 5.000 Besucher das Spektakel live in der Hauptstadt. Jedermann ist herzlich willkommen, muss sich aber an einige Spielregeln halten. So ist es nicht möglich, selbst an der Prozession teilzunehmen. Dies ist nur Personen gestattet, die seit mindestens fünf Jahren auf den Shetland-Inseln leben. Alle anderen sind eingeladen, der Prozession zuzuschauen und im Anschluss an einer der vielen Partys in den diversen Lokalen teilzunehmen – vorausgesetzt, man ergattert eine Eintrittskarte.

Wer nicht die Gelegenheit hat, Up Helly Aa in Lerwick mitzuerleben, kann sich das Spektakel auch im Internet anschauen. „60 North TV“ hat angekündigt, das Ereignis am Dienstag, 26. Januar 2016, auf Channel 2 live zu übertragen. Einen Eindruck von dem Treiben bekommt man auch auf YouTube. Darüber hinaus pflegt das Organisationskomitee die offizielle, allumfassende Up Helly Aa-Webseite zu dem Event. In der St. Sunniva Street findet sich zudem eine Ausstellung zum Thema, die ganzjährig geöffnet ist.

Abgesehen von Lerwick finden ähnliche „Feuer-Feste“ während des gesamten Winters in verschiedenen Regionen der Shetland-Inseln statt:

  • Scalloway Fire Festival: 2. Freitag im Januar
  • Lerwick Junior Up Helly Aa: letzter Dienstag im Januar; parallel zum Up Helly Aa für „Erwachsene“
  • Nesting and Girlsta Up Helly Aa: 10 Tage nach Lerwick
  • Uyeasound Up Helly Aa: 2. Freitag im Februar
  • Northmavine Up Helly Aa: 3. Freitag im Februar
  • Bressay Up Helly Aa: letzter Freitag im Februar
  • Cullivoe Up Helly Aa: letzter Freitag im Februar
  • Norwick Up Helly Aa: 1. Samstag im März
  • South Mainland Up Helly Aa: 2. Freitag im März
  • Delting Up Helly Aa: 3. Freitag im März

(10.01.2016)